Mosquito estéril para salvar vidas

Estrategia para controlar el dengue

  • Una empresa en Oxford modificó genéticamente al ‘Aedes aegypti’ y espera vender millones de insectos en todo el mundo
  • En Colombia durante el 2012 se han notificado 5.174 casos de dengue

mosquito_aedes-aegypt_--Se llama Aedes aegypti y es un mosquito muy fastidioso. No sólo porque pica de día —con lo que no hay mosquiteras que valgan—, sino porque transmite el virus del dengue. Esta enfermedad infecciosa salió de África en el siglo XX y hoy causa millones de hospitalizaciones al año en países tropicales. Pero la biotecnología cree haber encontrado una forma de atajarlo: sin plaguicidas y sin desecar lagunas. Una empresa nacida en Oxford ha conseguido crear un mosquito macho transgénico que puede ser clave.

Luke Alphey, responsable del desarrollo del mosquito, explica por teléfono el mecanismo, tan sencillo como eficaz: “Hemos creado un mosquito macho estéril. Si lo soltamos en la naturaleza compite con los machos no transgénicos por fecundar a las hembras. Cuando ganan los nuestros, conseguimos que las larvas mueran nada más nacer, con lo que se frena la propagación de la enfermedad”. El mosquito con el gen letal ha sido bautizado como OX513A. La empresa que lo comercializa, Oxitec (de Oxford Insect Technologies), tiene financiación de, entre otros, la fundación de Bill y Melinda Gates.

Por supuesto para que funcione hay que soltar millones y millones de mosquitos. “Por cada persona que vive en la zona calculamos que habría que soltar 20 ejemplares”, explica este biólogo. Los científicos han realizado pruebas en las islas Caimán, en Brasil y Malasia y, según la empresa, la reducción de mosquitos fue más que notable, hasta de un 80%. Aunque hay que tener en cuenta que al realizarlo en zonas pequeñas entraban mosquitos no transgénicos desde fuera. Ahora planean ensayos a mayor escala.

Transgénicos en el medio ambiente es una ecuación que, al menos en Europa, tiene un resultado sencillo: polémica. […]

Para Iván Darío Vélez, director del Programa de Estudio y Control de Enfermedades Tropicales en la Universidad de Antioquia, la estrategia para controlar el dengue a partir de mosquitos estériles suena promisoria en teoría y reduciría las poblaciones de mosquitos en una primera etapa, pero luego podría perder efectividad. “Podría llegar el momento en que las hembras aprendan a reconocer a los machos estériles. La naturaleza siempre está buscando caminos”, comentó Vélez. Considera que se debe seguir trabajando en otro tipo de estrategias, como vacunas y nuevos medicamentos. [Por: Rafael Méndez/elespectador.com/]

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