Camiones conducidos por ordenador tomarán el mando en el tráfico

¿Cómo se sentiría el adelantar a cuatro camiones que están a diez metros de distancia entre sí en la autopista? Tal vez vibrante. De aquí a un año pueden los automovilistas que conducen por la E4 entre Södertälje y Helsingborg probarlo en la vida real. Es uno de muchos experimentos que se llevan a cabo en la actualidad donde los ordenadores se hacen cargo de la conducción en sí misma.

Probablemente es el experimento de la empresa de búsqueda Google con vehículos sin conductor sobre el que más se ha escrito. Hace un año contó la empresa cómo habían probado conducir coches sin conductor alrededor de la sede central en Silicon Valley, California.

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Los coches habían sido equipados con cámaras de vídeo, radar, medidores láser, mapas detallados, GPS y otros equipos que se necesitaron para que ellos mismos (los coches) pudiesen tener control en el tráfico. Gran parte del proceso de procesamiento de datos se llevó a cabo luego en el centro de datos de Google. En total conducieron los coches, donde siempre había un conductor que pudiese intervenir si algo saliese mal, más de 220.000 kilómetros.

Investigadores de la Freie Universität de Berlín han estado trabajando en un proyecto similar desde el 2006 y en septiembre de este año hicieron una demostración que atrajo la atención en la que un reconstruído Volkswagen Passat condució a vueltas en la capital alemana y elegantemente se detuvo en la Brandenburger Tor.

También en ese caso fueron las pruebas bien y los científicos hablan sobre que los coches sin conductor a la larga también se podrán acoplar con teléfonos inteligentes y tabletas de navegación. A través de una aplicación se puede entonces ordenar al coche que ‘conduzca adelante’ para que uno pueda entrar en él.

Las visiones indican que de esta manera podríamos tener un tráfico mucho más seguro al mismo tiempo que los problemas ambientales serán menores. El objetivo es que las computadoras vayan a poder predecir como se deberá conducir el coche de forma que se vaya a ahorrar energía y evitar atascamientos tanto como sea posible.

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En Suecia anda el fabricante de camiones Scania con ideas similares. En algún momento a finales de 2012 o principios de 2013 tiene la empresa previsto poner en marcha un test de un año de duración donde seriamente se pruebe el ‘tren de camiones’.

El tren consta en la práctica de cuatro o cinco camiones de 18 metros cada uno que conducen con una distancia de diez metros entre ellos. Para que los conductores ordinarios puedan adelantar al vehículo-tren de más de cien metros de largo se conducirá únicamente en la autopista entre Södertälje y Helsingborg.

La tecnología ha sido desarrollada en Scania junto con investigadores de la KTH y en los camiones hay cámara de vídeo, sensores que detectan lo que hay cerca, GPS, un ordenador nuevo de conducción, etc.. Y luego hay también red inalámbrica para la comunicación entre los camiones.

Los camiones reciben todo el tiempo información acerca de lo que está sucediendo a su alrededor y la computadora ya sabe de antes cómo aparenta la carretera y puede por ejemplo liberar el acelerador porque pronto viene una cuesta abajo. La comunicación entre los vehículos también hace que los camiones dos, tres y cuatro puedan comenzar a frenar exactamente al mismo tiempo que el primer camión. De esta manera pueden los camiones conducir muy cerca el uno del otro y por lo tanto se reduce la resistencia al aire y el consumo de combustible.

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En la práctica funciona el sistema como un muy avanzado mantenedor de distancias. Cada camión tiene todavía su propio chófer.

-Calculamos que reduce el consumo de combustible en un 10 por ciento y más aún si los camiones conducen más cerca entre sí. Para las empresas de transporte y logística es un ahorro muy grande. El combustible representa un tercio de sus costos, dice Tony Sandberg que es responsable del proyecto en Scania.

Si todo va según lo planeado espera él que Scania tenga una solución comercial lista en cinco a diez años. Pero antes de llegar tan lejos hay un montón de cosas a considerar.

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Durante el año venidero observarán por ejemplo los investigadores de tráfico cómo reaccionan los automovilistas corrientes cuando van a adelantar a un tren de camiones que conduce a 80 kilómetros por hora. Deben por ejemplo sentirse seguros de que pueden tener acceso a las salidas en la autopista.

Otra cuestión difícil es cómo reaccionan los conductores de camiones. Cuando las computadoras se hagan cargo se cambia su papel de ser conductor a ser supervisor, un poco como cuando el avión hace uso de autopilotos.

Seguramente no les gustará a todos. Pero, como Tony Sandberg señala, el cambio tal vez también haga que se pueda atraer a gente más jóven a buscarse a una profesión donde hoy hay una escasez. [svd.se]

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