Sallisaw, Oklahoma: La ciudad que es famosa por razón equivocada

Es más difícil para una ciudad que para un hombre cambiar su reputación. Una persona puede, en el peor de los casos, mudarse, cambiar el círculo social, conseguir nuevo puesto de trabajo, cambiar su comportamiento. Una ciudad se encuentra donde se encuentra. Si es famosa por una sola cosa, que una vez la gente se mudó, o más bien huyó, se hace difícil cambiar la reputación de la ciudad, sobre todo si sigue teniendo problemas, un lugar donde a muchos les resulta difícil sustentarse a sí mismos.

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Así que el alcalde (‘director de la ciudad’) Bill Baker en Sallisaw tiene un reto. Lo tuvieron por otro lado todos sus predecesores y sus sucesores también lo tendrán.

Sallisaw es famosa por una sola cosa, la gran novela de John SteinbeckThe Grapes of Wrath”- “Las Uvas de la Ira”, que narra la depresión en Estados Unidos en la década de 1930. El libro comienza aquí, con la familia Joad que es expulsada de su granja. Alrededor de 400 000 habitantes en Oklahoma se vieron obligados a abandonar sus hogares a causa de las extenuantes, terribles sequías, la recesión económica general y el cambio estructural donde los tractores convirtieron a los pequeños agricultores y sus caballos innecesarios. Fue un éxodo pequeño sobre el continente americano. La mayoría se fue a California.

“Las uvas de la ira” fue una película premiada con un Oscar también, y Steinbeck ganó el Premio Nóbel, y la gente de Oklahoma – “Okies” – obtuvieron el sello de paletos pobres, perdedores, tipos pesados.

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Bill Baker está sentado en su habitación de esquina en el segundo piso del ayuntamiento, un edificio de ladrillo a una cuadra de la cárcel del condado, donde los reclusos tienen que pagar $30 por día para el alimento y sustento. Lo decidió el sheriff hace tres años debido a que el condado no tenía dinero.

Baker es un hombre de buen carácter, chistoso, de 62 años. En las paredes tiene fotos de niños y un diploma después de muchos años en el servicio público. Él dice que aquellos que no pueden pagar serán condenados a prisión. Risas. No, los detenidos deben hacérselo merecer recogiendo basura en parques y a lo largo de las carreteras.

Sallisaw cuenta con algo menos de 9.000 habitantes y carece también de fondos. Los ingresos fiscales, el IVA local, se ha reducido en un diez por ciento en los últimos cuatro años. Los ciudadanos tienen menos dinero y compran menos.

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Al igual que todos los alcaldes de cada municipio rural en todo el mundo occidental cavila Bill Baker sobre cómo él va a atraer aquí a industrias y puestos de trabajo. La tasa oficial de desempleo es del 9,6 por ciento, pero ese número sólo refleja una parte de la realidad. Si se incluyen los que se han rendido y ya no buscan más, los que estudian porque no pueden encontrar sustento, los que trabajan a tiempo parcial pero quieren levantarse a tiempo completo – lo que se llama desempleo oculto – las cifras se convierten en alarmantes.

Para EE.UU. en su conjunto, el desempleo es de un 16,5 por ciento. Sallisaw se encuentra en el condado de Sequoyah, que tiene la mayor tasa de desempleo en Oklahoma, o sea que podemos asumir con tranquilidad que el desempleo es de un 20 por ciento.

– Es difícil cambiar los prejuicios, dice Bill Baker, sobre el libro de Steinbeck. La gente piensa que tiene que salir de Oklahoma para tener éxito.

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Durante un tiempo intentó el padre de la ciudad hacer lo mejor de la situación de la fama literaria de Sallisaw. Cada año a principios de junio, organizaron el ‘festival de las uvas de la ira’ con entretenimiento, barbacoa y vendedores que montaban sus puestos. Después de 15 años decidió la Cámara de Comercio que era suficiente.

– Era como si el pasado nunca se acabara, dice Baker.

Rebautizaron al festival con el nombre de El Día del Diamante – Diamond Day festival. Antes había minas de carbón aquí, y el carbón fue llamado el diamante negro y diamantes tienen sin duda un sonido más alegre y positivo que depresión, sequía y migración forzada. A pesar de que son los mismos puestos, la misma comida y el mismo tipo de entretenimiento.

– Queremos que el mundo vea que hay oportunidades en Sallisaw.

Esta es una zona donde muchos desconfían de los políticos y autoridades y nadie confía en el gobierno de Washington, que se encuentra a medio mundo de distancia. Buen hombre se las apaña a sí mismo. La burocracia en Washington está inflada de tipos vestidos de traje  que no tienen otra cosa que hacer que encontrar reglas estúpidas y mezquinas que complican la vida de la gente común.

Por un lado, hay buenas razones para sospechar de las autoridades en general y Washington en particular. Un 26 por ciento de los habitantes de Sallisaw son indios, cuyos ancestros fueron asesinados, deportados aquí del este de Estados Unidos, despojados de sus tierras y oprimidos en general.

Por otro lado, los cuatro mayores empleadores de la ciudad son financiados con impuestos y subsidios de Washington. Son los hogares de ancianos, centros juveniles, hospitales, escuelas y el municipio. En quinto lugar viene una empresa que fabrica bombas de aceite para automóviles y que cuenta con 120 empleados. En sexto lugar tenemos un montón de empleados públicos de nuevo – la administración del condado.

En este sentido es Sallisaw como todos los demás municipios pequeños en las zonas rurales del oeste. Todos los días cavilan los gobernantes de la ciudad sobre cómo conseguir que la gente venga a vivir aquí y contribuya a la base imponible.

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Bill Baker también reflexionará hasta que se retire de aquí a un año o dos. Le preocupa que los precios de las casas hayan caído un 20 por ciento, pero se encuentra en la feliz circunstancia de que puede permitirse el lujo de vender la casa con pérdida.

Baker, piensa mudarse con su esposa a Santa Fe en Nuevo México. El clima es más agradable allí. Y cuando desaparecezcan, entonces otro par de ‘okies’ habrá abandonado para siempre Sallisaw. [amerika.aftonbladet.se]

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