El cangrejo herradura

El cangrejo herradura (Limulus polyphemus), es un quelicerado de la clase Merostomata. A pesar de su nombre, esta especie está más próxima a los arácnidos que a los cangrejos, con los que no guarda ninguna relación.

Limulus polyphemus

Se le considera un fósil viviente, ya que se han encontrado ejemplares fósiles prácticamente idénticos a los actuales en rocas del periodo Ordovícico de 445 millones de años de antigüedad.

El cangrejo herradura se conoce también como ostrorep, cangrejo cacerola, cacerola de la Molucas, cacerolita del mar, cangrejo del Japón, cangrejo bayoneta, tanquecito de mar, cucaracha marina (nombre vulgar que comparte con las especies Chiton y Squilla mantis) o límulo.

Tiene un cuerpo dividido en tres lóbulos divididos por surcos longitudinales y patas ventrales de las que surgen apéndices y ojos compuestos. sus hábitos son aún desconocidos para muchos biologos marinos.

El cangrejo herradura se encuentra normalmente en el Golfo de México y a lo largo de las costas del Atlántico Norte. Puede alcanzar los 50 cm, y se alimenta de moluscos, gusanos y otros invertebrados. Pasa gran parte de su vida enterrado en la arena, donde captura a sus presas.

La sangre o hemolinfa de los cangrejos de herradura contiene una proteína llamada hemocianina, compuesto que contiene dos átomos de cobre, que hace las funciones de transporte del oxígeno a través del organismo del animal, función que en los vertebrados la hace la hemoglobina, proteína que contiene un átomo de hierro. La hemocianina es incolora cuando no contiene oxígeno, mientras que se vuelve azul oscuro cuando sí lo transporta o cuando el animal sangra y la hemolinfa se ve expuesta al aire.

l horseshoe crabAdemás contiene esta sangre unas células sanguíneas llamadas amebocitos, semejantes a los leucocitos de los vertebrados, las cuales reaccionan ante las endotoxinas bacterianas coagulándose. El extracto de la sangre de este animal, el Limulus amebocyte lysate o LAL se usa para verificar la presencia en inyectables parenterales de estas endotoxinas, particulamente los lipopolisacáridos (LPS), encontrados en la membrana exterior de las bacterias Gram negativas, los pirógenos más importantes.

Este método se usa como alternativa al Rabbit Pyrogen Test o RPT, que consiste en inocular a un conejo con la sustancia de ensayo y verificar posteriormente si el conejo desarrolla un proceso febril. Frente el metodo LAL, este método es más lento, no ofrece resultados cuantitativos y además pueden existir otros factores que alteren el estado del conejo, aunque el espectro de aplicación sea mayor.

Otro novedoso uso de la sangre de este animal es un test rápido de detección de posibles infecciones en astronautas para su tratamiento inmediato. El dispositivo, llamado LOCAD-PTS (Lab-On-A-Chip Application Development Portable Test System), ha sido probado en la Estación Espacial Internacional, EEI.

El extracto se obtiene directamente del cangrejo de herradura y una vez sangrado se devuelve al mar. [Limulus polyphemus]

l horseshoe crab upside down -1l horseshoe crab upside down -2

Animal prehistórico finalmente amenazado

El cangrejo herradura es un arácnido aunque quizá pueda parecer un crustáceo.

Existía en la Tierra mucho antes que los dinosaurios. Ahora está su existencia probablemente más amenazada que nunca, muestran científicos en Gotemburgo.

En por ejemplo Tailandia, los animales más grandes pueden crecer hasta 45 cm de largo.

El cangrejo herradura es un arácnido. El nombre inglés horse shoe crab es por consiguiente engañoso.

– Se asemejan a un tanque de la Primera Guerra Mundial cuando se arrastran alrededor. O a una sartén al revés con ‘piernas’, dice Matthias Obst.

l horseshoe crab upside down

Los suecos que han visto cangrejos herradura lo han hecho probablemente a menudo en Tailandia o en cualquier otro país del sudeste asiático. Tal vez en la playa o en el agua, pero por lo general en los menús de los restaurantes.

– Son animales maravillosos. No son venenosos y la cola la utilizan sólo para dar marcha atrás cuando se han quedado patas arriba. Es una lástima que no los tengamos en Suecia, dice Matthias Obst.

Él es un científico marino de la Universidad de Gotemburgo y ha estudiado en un equipo internacional de investigación en los últimos años a estos animales prehistóricos. El cangrejo herradura vivía en la tierra ya como que hace 440 millones de años.

Cómo lo ha tenido durante todos estos años, quería el grupo intentar saber. Los investigadores lo hicieron principalmente en la costa este de Estados Unidos, donde el cangrejo herradura también existe todavía.

Por medio de examinar la variación genética en los animales allí fueron capaces de seguir los cambios en el tamaño de la población a través del tiempo.

– Descubrimos que el número de cangrejos  herradura disminuyó significativamente al final de la Edad de Hielo, cuando aconteció un notable calentamiento global, dice Matthias Obst.

Hoy se ve amenazado el cangrejo herradura también por el hombre. La mayor amenaza es la construcción inconsciente y otros desarrollos a lo largo de las bellas playas de arena con mareas donde el cangrejo herradura vive. El animal se ‘cosecha’ también de forma demasiado dura a lo largo de las costas, para su uso como carnada en la pesca, en la industria farmacéutica y – en menor escala – para ser consumidos por los seres humanos.

Por encima de esto viene el calentamiento global.

– El factor más importante de todos es la elevación del nivel del mar y el aumento de la temperatura del agua, dice Matthias Obst.

Parece extraño que una especie que ha sobrevivido todas las amenazas durante varios cientos de millones de años sea ahora amenazada por el hombre. [gp.se/nyheter/goteborg/1.454735-uraldrigt-djur-hotat-till-sist]

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *

*